Come fare a meno dell'olio di palma?

870x 04. 02. 2020 1 Reader

È un prodotto miracoloso usato ovunque, dalla pasticceria alla costruzione. Per la nostra dipendenza dall'olio di palma, tuttavia, il pianeta Terra paga per i danni causati dalle foreste pluviali. Possiamo sostituirlo con qualcosa?

Probabilmente era nello shampoo che hai usato stamattina, il sapone che hai lavato, il dentifricio che ti sei lavato i denti, le compresse di vitamine che hai ingerito o il trucco che hai messo sul viso. Potrebbe anche essere nel pane che hai fatto toast a colazione, nella margarina che ci hai messo sopra o nella crema che hai messo nel caffè. Se hai usato burro e latte, probabilmente anche la mucca da cui provenivano veniva nutrita con olio di palma. È quasi certo che hai usato l'olio di palma oggi.

Perfino il veicolo che guidavi oggi - autobus, treno o auto - funzionava con carburante contenente olio di palma. Gran parte del diesel e della benzina che utilizziamo ha un componente aggiuntivo di biocarburante, che proviene principalmente dall'olio di palma. Anche l'elettricità che alimenta il dispositivo su cui stai leggendo questo articolo ora può essere parzialmente prodotta bruciando i chicchi di palma da olio.

L'olio di palma è l'olio vegetale più popolare al mondo. È contenuto nel 50% dei prodotti di consumo e svolge anche un ruolo centrale in molte applicazioni industriali. Gli agricoltori hanno prodotto 2018 milioni di tonnellate di olio di palma sul mercato mondiale nel 77 e la produzione dovrebbe aumentare a 2024 milioni di tonnellate entro il 107,6.

L'ubiquità dell'olio di palma è in parte dovuta alla sua composizione chimica unica. È ottenuto dai semi della palma da olio dell'Africa occidentale, è di colore brillante e inodore, il che lo rende un ingrediente alimentare adatto. L'olio ha un alto punto di fusione e un alto contenuto di grassi saturi, ideale per la produzione di prodotti dolciari e creme che si dissolvono piacevolmente in bocca. La maggior parte degli altri oli vegetali deve essere parzialmente idrogenata (gli atomi di idrogeno vengono aggiunti chimicamente alle molecole di grasso) per ottenere una consistenza simile, un processo che porta a grassi trans malsani.

L'esclusiva composizione chimica dell'olio di palma gli consente anche di resistere a temperature di cottura elevate e offre un'elevata deperibilità, conferendogli una lunga durata per i prodotti in cui si trova. L'olio può anche essere usato come combustibile, così come i chicchi di palma rimasti dopo la lavorazione. Le bucce possono essere frantumate e utilizzate per produrre calcestruzzo e la cenere che rimane dopo la combustione di fibre di palma e anime può essere utilizzata come sostituto del cemento.

I palme da olio sono anche facili da coltivare ai tropici e sono altamente redditizi per gli agricoltori, anche nelle aree difficili da coltivare che negli ultimi anni hanno rapidamente iniziato a coltivare questo raccolto.

Solo Indonesia e Malesia vantano circa 13 milioni di ettari di piantagioni di palma da olio, quasi la metà della produzione mondiale.

Tuttavia, la rapida espansione delle piantagioni di palma da olio è accusata di massiccia deforestazione in Indonesia e Malesia e di aver distrutto l'habitat di animali selvatici in pericolo come l'orangutan e di aumentare il rischio di estinzione. Questi due paesi vantano circa 13 milioni di ettari di piantagioni di palma da olio, che rappresentano quasi la metà della produzione mondiale. Secondo Global Forest Watch, l'Indonesia ha perso 2001 milioni di ettari di foresta tra il 2018 e il 25,6, un'area grande quasi quanto la Nuova Zelanda.

Ciò ha spinto i governi e le imprese a cercare alternative all'olio di palma. Tuttavia, sostituire un prodotto miracoloso non è facile. La catena islandese è stata premiata nel 2018 quando ha annunciato che avrebbe gradualmente rimosso l'olio di palma da tutti i suoi prodotti a marchio (è arrivato anche con una pubblicità di Natale in movimento con un orangutan senzatetto, ma è stato bandito per ovvio focus politico). Tuttavia, la rimozione dell'olio di palma da alcuni prodotti si è rivelata così difficile che la società ha preferito rimuovere il proprio marchio l'anno successivo.

Il colosso alimentare General Mills - uno dei maggiori acquirenti di olio di palma negli Stati Uniti - ha riscontrato problemi simili. "Anche se ci siamo preoccupati profondamente di questo problema, l'olio di palma offre proprietà fisiche così uniche che è molto difficile da imitare", afferma il portavoce Mollie Wulff.

L'approccio più comune è quello di cercare altri oli vegetali che offrano proprietà simili. Nel progettare il sapone senza olio di palma, il marchio cosmetico britannico LUSH ha fatto ricorso a una miscela di olio di colza e olio di cocco. Da allora, si è spostato ulteriormente e ha sviluppato Movis, una base di sapone su misura contenente olio di semi di girasole, burro di cacao, olio extra vergine di cocco e germe di grano.

Nel frattempo, gli scienziati dell'alimentazione e della cosmesi stanno tentando di produrre miscele con alternative ancora più esotiche, come burro di karité, damara, jojoba, mangostano, ilipé, ambrosia o chicchi di mango. Idrogenando parzialmente e mescolando questi "oli esotici", si può formare una miscela con proprietà simili all'olio di palma. Ma nessuno di questi ingredienti è economico o facilmente disponibile come l'olio di palma. Ad esempio, i karité africani vengono raccolti e venduti dalle comunità locali in piccoli volumi invece di piantare, con conseguente offerta limitata e instabile.

Queste non sono le uniche ricette il cui miglioramento potrebbe portare all'eliminazione dell'olio di palma. Come per i semi di soia - altre colture accusate di distruggere le foreste pluviali - la maggior parte dell'olio di palma è destinato all'alimentazione degli animali, sia da allevamento che da compagnia. Oltre ad essere altamente calorico, l'olio di palma è ricco di acidi grassi essenziali e aiuta l'assorbimento di vitamine liposolubili. Con la crescente domanda mondiale di carne, pollame e prodotti lattiero-caseari, aumenta anche la domanda di olio di palma.

Gli scienziati dell'Università di Poznan in Polonia hanno esaminato se l'olio di palma nei mangimi per polli può essere sostituito da una fonte di alimentazione più sostenibile: gli insetti. Il team ha nutrito i polli anziché l'olio di palma con una dieta integrata con l'olio di larva di coleottero e ha scoperto che cresceva ugualmente bene e ha persino mostrato un miglioramento della qualità della carne. Questi vermi sono anche ricchi di proteine ​​e possono essere usati per i rifiuti alimentari. La British Veterinary Association ha recentemente concluso che i mangimi a base di insetti sarebbero migliori per gli animali da riproduzione rispetto alla bistecca di alta qualità e per l'ambiente.

Combustibile verde

Nonostante la sua ubiquità nella dispensa e nei bagni, oltre la metà dell'olio di palma importato nell'Unione europea nel 2017 è stato utilizzato per qualcos'altro: il carburante. La direttiva UE sulle energie rinnovabili ha fissato un obiettivo ambizioso per il 2020% dell'energia per il trasporto su strada proveniente da fonti rinnovabili entro il 10. E il biodiesel, ottenuto dall'olio di palma, ha contribuito notevolmente al raggiungimento di questo obiettivo. Nel 2019, tuttavia, l'UE ha annunciato che i biocarburanti derivati ​​dall'olio di palma e da altre colture alimentari devono essere gradualmente eliminati a causa del danno ambientale associato alla loro produzione.

Le alghe producono olio, molto simile all'olio di palma, per coprire le spore e sopravvivere meglio in condizioni asciutte

Questa decisione ha spinto l'UE a cercare un'alternativa. Una possibilità sono le alghe. L'olio di alcuni tipi di alghe può essere convertito in bioropa, che può quindi essere distillato in una gamma di carburanti che potrebbero sostituire diesel, carburante per jet e persino olio pesante per uso marittimo. Questo potrebbe non essere strano come sembra: la maggior parte dei giacimenti petroliferi di tutto il mondo sono resti fossili di alghe.

David Nelson è un genetista delle piante che indaga il potenziale delle alghe. La sua ricerca genetica sul cloroidio, un'alga microscopica comune ad Abu Dhabi, suggerisce che potrebbe essere una vera alternativa all'olio di palma.

"Abbiamo un clima interessante qui, non troppo piovoso, fa caldo in estate, quindi tutto ciò che cresce deve essere in grado di affrontarlo", afferma Nelson, con sede presso l'Università di Abu Dhabi, New York. "Un modo in cui questo fuco fa è produrre olio".

Il fuco produce olio molto simile all'olio di palma, che riveste le sue controversie per aiutare a sopravvivere in condizioni aride. Il suo team spera di coltivare alghe in vasche o stagni aperti, che consentano la raccolta di questo olio. Ma Nelson afferma che per fare questo saranno necessari grandi cambiamenti del mercato.

"Se i politici dicono" No, non useremo l'olio di palma ", allora c'è un mercato davvero ampio e aperto per l'olio di" palma "di alghe", dice.

Nelson non è l'unico a sperare in un boom di alghe. ExxonMobil e Synthetic Genomics hanno annunciato nel 2017 di aver creato una varietà di alghe che produce il doppio di olio rispetto al suo predecessore. L'anno scorso, Honda ha allestito una fattoria sperimentale di alghe nel suo impianto in Ohio per catturare l'anidride carbonica dai centri motori di prova. Sperano che il sistema diventi modulare al fine di estenderlo a più impianti. E la società di biotecnologie Solazyme, con sede a San Francisco, ha persino sviluppato carburanti di alghe per uso automobilistico, aereo e militare.

Tuttavia, il principale ostacolo è portare questi prodotti a una fase in cui saranno in grado di competere economicamente e in quantità con olio di palma. Nel 2013, l'Università dell'Ohio ha creato una fattoria pilota di alghe, ma il suo ingegnere capo, David Bayless, ha confessato di aver fatto pochi progressi negli ultimi sei anni. "La breve risposta è no, non siamo più vicini." Il problema rimane l'economia e la produzione commerciale di olio di alghe per il mercato delle materie prime è ancora molto lontana ", afferma. "Vorrei avere notizie migliori per te."

In condizioni ideali, le cultivar di palma ad alta produttività possono produrre oltre 25 volte più olio di quanto deriva dalla coltivazione di soia su un'area altrettanto vasta di terreni agricoli.

Alcune aziende stanno anche studiando se il lievito possa essere allevato per produrre i tipi di oli richiesti dall'industria alimentare e cosmetica. Tuttavia, il lavoro su questo compito è in una fase precedente rispetto agli allevamenti di olio di alghe. Tuttavia, oltre al lato economico, esiste un altro problema nella sostituzione dell'olio di palma con microrganismi come alghe o lieviti. Il modo più controllato ed efficiente per coltivarli sono le grandi vasche chiuse, ma in questo sistema lo zucchero deve essere aggiunto in grandi quantità per sostenere la loro crescita. Questo zucchero deve essere coltivato da qualche parte, quindi l'impatto ambientale del prodotto finale viene semplicemente spostato. Secondo i certificatori no profit Bonsucro, solo il 4% dello zucchero mondiale viene coltivato in condizioni sostenibili.

Nuovo foglio

Se non siamo in grado di sostituire l'olio di palma, forse potremmo ridurre il suo impatto ambientale modificando il modo in cui viene prodotto. Per raggiungere questo obiettivo, dobbiamo fare un passo indietro e vedere cosa determina la sua richiesta.

Oltre alla sua composizione unica, l'olio di palma è anche molto economico. Questo perché una palma da olio è una specie di miracolo: cresce relativamente velocemente, è facile da raccogliere ed è incredibilmente produttiva. Un ettaro di palma da olio può produrre in modo affidabile quattro tonnellate di olio vegetale ogni anno, rispetto a 0,67 tonnellate per la colza, 0,48 tonnellate per i girasoli e solo 0,38 tonnellate per la soia. In condizioni ideali, le cultivar di palma ad alto rendimento possono produrre oltre 25 volte più olio della soia nella stessa area di terreno agricolo. Ironia della sorte, vietare l'olio di palma porterebbe ad un catastrofico aumento della deforestazione, perché tutto ciò che sostituiamo richiederà molta più terra per crescere.

Tuttavia, è possibile coltivare la palma da olio in un modo che limiti l'impatto ambientale. La maggior parte delle aziende occidentali acquista olio di palma certificato dal Rountable for Sustainable Palm Oil (RPSO). Tuttavia, la domanda e la volontà di pagare un prezzo più elevato per questo olio di palma sostenibile certificato sono limitate. Il mercato dell'olio di palma sostenibile è ipervenduto, portando i produttori a vendere olio certificato su un mercato più ampio senza un'etichettatura adeguata. L'RPSO è stato criticato come opaco e inefficace, con l'influenza trascurabile di costringere i coltivatori a cambiare.

"Le persone del Malaysian Palm Oil Council parlano di olio di palma sostenibile, ma in qualche modo non trovo che vendano qualcosa di sostenibile", afferma Kyle Reynolds, uno scienziato che ha recentemente lavorato presso il centro di ricerca australiano CSIRO.

La palma da olio cresce solo fino a 20 gradi dall'equatore, un'area in cui crescono le foreste pluviali e che ospita l'80% di tutte le specie del mondo. E se potessimo ridurre la pressione sulle foreste pluviali tropicali allevando una pianta che era produttiva come una palma da olio ma che poteva crescere ovunque? Ecco a cosa stanno lavorando Reynolds e i suoi colleghi.

"Una palma da olio non può crescere troppo a sud o a nord, è in gran parte un raccolto tropicale", afferma Reynolds. "Qualcosa con un contenuto così elevato di biomassa dovrebbe essere più adattabile e in grado di crescere in diverse condizioni climatiche".

In un laboratorio di Canberra, gli scienziati del CSIRO hanno introdotto geni per alti livelli di produzione di petrolio nelle piante decidue come il tabacco e il sorgo. Le piante possono essere frantumate e l'olio può essere estratto dalle loro foglie. Le foglie di tabacco contengono in genere meno dell'1% di olio vegetale, ma le piante di Reynolds vantano fino al 35%, il che significa che forniscono ancora più olio vegetale dei semi di soia.

Gli scienziati hanno introdotto geni per alti livelli di produzione di petrolio in piante decidue come tabacco e sorgo

C'è ancora una possibilità: un tentativo di questo olio di foglie negli Stati Uniti è fallito, probabilmente a causa del clima locale (in Australia, una pianta transgenica non può essere coltivata legalmente). E l'olio vegetale di tabacco è ancora "lontano" dall'olio di palma perché i suoi acidi grassi sono più lunghi e insaturi. Ciò significa che l'elaborazione sarebbe necessaria per ottenere proprietà simili. Ma Reynolds sostiene che potrebbero essere necessari circa 12 mesi per allevare tabacco nuovo e migliorato per l'olio - se qualcuno è disposto a investire nella ricerca necessaria.

"È un'industria enorme, con il valore attuale della palma da olio pari a $ 67 miliardi", afferma Reynolds. Ripete le paure di Nelson. 'Dovrebbe essere possibile estrarre l'olio di palma da una pianta diversa da una palma da olio. Possiamo farlo? Certo. Ma il prezzo sarà competitivo? "

Ovviamente, l'olio di palma non sta andando da nessuna parte. È quasi impossibile evitarlo ed è altrettanto difficile confonderlo per qualcosa. Tuttavia, il potenziale scientifico può mitigare il nostro impatto sul mondo sviluppando modi più sostenibili per soddisfare le nostre esigenze alimentari, di carburante e cosmetiche. Tutto ciò che serve è la volontà che questo cambiamento abbia luogo e che quella volontà diventi onnipresente come l'olio di palma stesso.

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