Tracce di nuvole di pioggia sono state trovate in un piccolo mondo alieno!

4128x 24. 10. 2019 1 Reader

Per la prima volta, due squadre di astronomi hanno scoperto il vapore acqueo attorno a un piccolo pianeta in orbita attorno alla zona abitabile di una stella lontana. Hanno persino trovato tracce di pioggia nelle nuvole adiacenti. Ciò ha confermato le precedenti assunzioni degli astronomi secondo cui l'acqua, considerata una componente essenziale della vita, si verifica anche nell'atmosfera di piccoli esopianeti.

L'astronomo Nikku Madhusudhan dell'Istituto astronomico dell'Università di Cambridge afferma:

“È molto eccitante. Nessuno si aspetterebbe una simile scoperta, anche di recente. "

Vapori d'acqua erano stati precedentemente trovati nelle calde atmosfere gassose di esopianeti giganti, ma la loro scoperta intorno a piccoli esopianeti era ancora una sfida. Gli astronomi esplorano l'atmosfera analizzando la luce della stella ospite quando l'esopianeta si trova di fronte o passa di lì. Se il pianeta ha un'atmosfera, alcune lunghezze d'onda della luce saranno assorbite da atomi o molecole atmosferiche, lasciando linee caratteristiche nello spettro stellare. Questa tecnica funziona meglio su grandi pianeti con una grande atmosfera, che viene quindi passata attraverso più luce stellare. Tuttavia, solo alcuni telescopi, come il telescopio spaziale Hubble, hanno una sensibilità sufficiente per rilevare le linee deboli. Gli astronomi hanno usato il telescopio Hubble per cercare di osservare diversi esopianeti più piccoli delle dimensioni tra Nettuno e Terra, ma non hanno prodotto il risultato desiderato.

Planet K2-18b

Immagina il pianeta K2-18b. Questo pianeta vicino, in orbita attorno a una nana rossa a circa 110 anni luce dalla Terra, era considerato il candidato principale per la ricerca di acqua liquida. Sebbene la sua stella sia molto più fredda del Sole, la sua orbita corta, che dura solo 33 giorni, significa che riceve quasi la stessa quantità di calore della Terra dal Sole. La presenza di acqua liquida sulla superficie del pianeta potrebbe essere stabile e la sua posizione è nella zona abitabile della sua stella. Un team di astronomi degli Stati Uniti e del Canada è stato autorizzato a studiare il K2-18b per diversi anni usando il telescopio Hubble. Gli scienziati hanno raccolto dati da otto orbite del pianeta di fronte alla sua stella.

"Deve essere confermato, ma i nostri registri mostrano anche tracce di vapore acqueo tra le nuvole", afferma il leader del team Björn Benneke dell'Università di Montreal, in Canada. Il team, che ieri ha pubblicato i suoi risultati su arXiv e li ha anche inoltrati a The Astronomical Journal, ha anche ottenuto dati dai telescopi spaziali Spitzer e Kepler della NASA e li ha usati tutti nel modello climatico K2-18b. L'interpretazione più probabile del modello è che il pianeta ha nuvole di acqua liquida condensata.

"C'è davvero pioggia su questo pianeta come fa sulla Terra", dice Benneke. "Se volassi in mongolfiera e disponessi di un autorespiratore, probabilmente non ti faresti male."

K2-18b - Scala Nettuno

Ma questo non significa che K2-18b abbia una superficie con terra e oceani proprio come la Terra. K2-18b ha all'incirca il doppio del diametro e otto volte il volume del nostro pianeta. Secondo Benneke, è più un Nettuno ridotto con una spessa copertura opaca che probabilmente nasconde un nucleo roccioso o ghiacciato. "Non è l'altra Terra", ha detto Angelos Tsiaras, team leader presso l'University College di Londra (UCL), che oggi ha pubblicato la sua analisi dei dati del telescopio Hubble disponibili al pubblico in Nature Astronomy. Entrambe le squadre concordano sulla presenza di vapore acqueo e possibili nuvole. "Le nuvole dovrebbero essere lì", afferma Giovanna Tinetti del team UCL.

Benneke afferma che su K2-18b può esserci un ciclo dell'acqua con precipitazioni che cadono dall'atmosfera anche senza la "superficie terrestre", vaporizzando in uno strato gassoso inferiore denso e caldo per sollevare e ricondensare le nuvole.

Il risultato incoraggia gli astronomi a esplorare ulteriormente. Madhusudhan afferma che un'altra manciata di piccoli esopianeti contenenti acqua potrebbe essere alla portata del telescopio Hubble. A distanze maggiori, gli scienziati dovranno attendere il lancio del successore del telescopio spaziale Hubble, il James Webb Space Telescope (JWST) in 2021. "JWST sarà magnifico", dice Madhusudhan, e con il suo aiuto verranno scoperte le "nuvole" di tali pianeti.

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